LA CRONOMETRO DELLA SPERANZA

Nelle due gare a cronometro individuale di ciclismo disputate alle Olimpiadi di Tokio nei giorni scorsi, sia nella prova femminile che in quella maschile, il primo corridore a partire si è classificato ultimo all’arrivo. Entrambi avevano la stessa divisa. Non quella delle rispettive squadre nazionali, ma una semplice maglia bianca con i pantaloncini neri, il logo dei cinque cerchi olimpici e la scritta Refugee Olympic Team, la Squadra Olimpica Rifugiati.

Gli atleti in gara, Masomah Ali Zada, afghana, e Ahmad Badreddin Wais, siriano, fanno infatti parte della squadra di atleti rifugiati selezionati dal CIO per la partecipazione ai giochi di Tokio. La squadra è stata istituita dal CIO a seguito della crisi globale che vede milioni di persone nel mondo costrette a lasciare il proprio paese d’origine a causa di guerre e discriminazioni, con lo scopo di consentire agli atleti presenti tra i rifugiati di continuare a competere. Una volta individuati e selezionati dal CIO, questi atleti vengono sostenuti finanziariamente, attraverso delle borse di studio, nella loro formazione, preparazione e partecipazione alle competizioni, e hanno così la possibilità di continuare la loro carriera sportiva e costruire il loro futuro.

Il progetto è gestito dal CIO insieme all’Agenzia ONU per i Rifugiati (UNHCR) e vuole trasmettere, attraverso gli atleti, un messaggio di speranza e di inclusione ai milioni di rifugiati sparsi per il mondo. Alle Olimpiadi di Rio 2016 gli atleti selezionati per partecipare ai Giochi sono stati 10. A Tokio il loro numero è salito a 29 e competono in 12 discipline sportive. Masomah Ali Zada e Ahmad Badreddin Wais sono gli unici due ciclisti in seno alla Squadra Olimpica Rifugiati.


Masomah Ali Zada
ha imparato ad andare in bicicletta dal padre mentre i Talebani erano al potere in Afghanistan e la sua famiglia, che appartiene alla minoranza etnica Hazara, si trovava in esilio in Iran. Tornata in patria, ha iniziato a praticare il ciclismo, insieme alla sorella Zhara, sotto la guida di Abdul Sadiq Sadiqi, ex-corridore e storico presidente della Federazione Ciclistica Afghana, e diventando ben presto un pilastro della squadra.

Per le donne poter andare, e poi correre, in bicicletta, non è mai stato facile. Anzi, è sempre stata una lunga e faticosa conquista, a tutte le latitudini. Basti pensare, per restare in ambito olimpico, che il ciclismo maschile fa parte del programma dei Giochi olimpici dalla prima edizione del 1896, mentre il ciclismo femminile vi è stato inserito solo a partire dal 1984, quasi un secolo dopo.

Nella società afghana, rigidamente conservatrice, andare in bicicletta è ancora oggi considerato immorale per una donna. Vedere una donna in bicicletta è per molti un vero e proprio affronto. Per queste ragazze infilarsi la calzamaglia lunga e un foulard sotto il casco ed uscire ad allenarsi vuol dire sfidare questo tabù ed esporsi ogni volta agli insulti, alle minacce, agli strattoni e ai lanci di frutta, uova o persino pietre dei passanti. Abdul Sadiq Sadiqi scortava le sue ragazze in auto fuori città, fino ad un anello d’asfalto in mezzo al deserto dove potevano finalmente allenarsi con tranquillità. Se per una ragazza è pericoloso persino utilizzare la bicicletta come semplice mezzo di trasporto, sognare di rappresentare il proprio paese alle Olimpiadi in sella appare una vera e propria illusione.

La vita di Masomah e delle sue compagne cambia nel 2016 quando la loro storia viene raccontata da Katia Clarens, Pierre Creisson e Xavier Gaillardin nel cortometraggio Les petites reines de Kaboul, prodotto dal canale Arte TV, e colpisce Patrick Communal, un avvocato francese in pensione che si attiva per far loro ottenere un visto umanitario con cui possano essere accolte in Francia come rifugiate, insieme alla loro famiglia.


Nel 2017 Masomah e Zhara, insieme alla compagna Frozaan Rasoli, iniziano la loro nuova vita in Francia. Grazie al programma di sostegno per i rifugiati possono iscriversi all’Università di Lille, dove Masomah oggi studia Ingegneria Civile, e continuare a coltivare la passione per la bicicletta e a gareggiare. Nel 2019 esce con la regia di Sarah Menzies il film Aghan Cycles, questa volta un lungometraggio che raccoglie il lavoro di cinque anni di riprese, dedicato alla rivoluzione a pedali delle ragazze afghane.

Nel 2021 Masomah Ali Zada arriva alle Olimpiadi di Tokio. È la prima donna afghana, e la prima rifugiata in Francia a partecipare. Dopo la cronometro olimpica, ha dichiarato:

“Sono già una vincitrice. Ho vinto contro le persone che pensano che le donne non possano andare in bicicletta”.


La storia di Ahmad Badreddin Wais, l’altro corridore in gara nella cronometro a Tokio, è diversa ma non meno drammatica. Ahmad è siriano, di Aleppo. Ha iniziato a pedalare seguendo l’esempio dei fratelli, e ha dimostrato subito talento, tanto da entrare nella squadra nazionale del suo paese e trasferirsi nella capitale, Damasco. Nel 2009 è stato il primo ciclista siriano a partecipare ai campionati del mondo UCI per juniores a Mosca, classificandosi 61° nella gara a cronometro. Tra il 2008 e il 2014 ha ottenuto numerosi successi, vincendo sia il Campionato Arabo che quello Siriano juniores su strada.

Nel 2014 è arrivato 32° ai Campionati Asiatici su strada. L’estate dello stesso anno, è fuggito dalla Siria, dove dal 2012 imperversa una vera e propria guerra civile, attraverso Libano, Turchia e Grecia, fino ad arrivare a Losanna, in Svizzera, dove è stato accolto dalla famiglia di un amico. La sua famiglia era già fuggita in Turchia a causa della guerra da qualche anno.

Il conflitto siriano, che dura ormai da dieci anni, ha generato la più grande crisi di sfollati dalla Seconda Guerra Mondiale. Con l’inasprirsi, di anno in anno, del conflitto il numero degli sfollati è aumentato costantemente. Oggi le stime dell’Agenzia Onu per i RIfugiati indicano che circa 13 milioni di siriani, più della metà della popolazione residente in Siria prima del conflitto, sia sfollata dentro o fuori dei confini nazionali. Circa 5,5 milioni di rifugiati sono distribuiti in 130 paesi del mondo, la maggioranza in Turchia, Libano, Giordania, Iraq ed Egitto, e altri 6,7 milioni di persone sono invece sfollate internamente al paese e vivono in condizioni precarie.

Ahmad inizialmente aveva provato a resistere restando a Damasco per potersi allenare con la nazionale e continuare a studiare Scienze dello sport, ma ormai le condizioni erano diventate troppo pericolose per restare in Siria e ha dovuto rassegnarsi a fuggire. La sua fuga va a buon fine ma il viaggio lo lascia profondamente provato, sia fisicamente che psicologicamente. In Svizzera riesce a ottenere lo status di rifugiato, ma fatica a ripensarsi come atleta. Difficile correre per il suo paese, dato che in Siria, a causa della sua fuga, è ricercato dai militari in quanto renitente alla leva, obbligatoria per tutti gli uomini tra i 18 e i 42 anni. Trova lavoro in un supermercato, per un periodo fa il tassista.


Quando il CIO, a Ottobre 2015 annuncia all’Assemblea Generale dell’ONU l’istituzione della Squadra Olimpica Rifugiati intravede la possibilità di ritornare ad essere un corridore e decide di ricominciare ad allenarsi. Ritorna a gareggiare solo nel 2017, ai Campionati del Mondo di Bergen, in Norvegia, dove si classifica 60° nella cronometro. Da allora non smette più, e partecipa a quattro campionati del mondo su strada UCI dal 2017 al 2020, sempre nella cronometro individuale, in cui si classifica anche 16° ai Giochi del Mediterraneo del 2018 e 9° ai Campionati Asiatici del 2019. Nel frattempo da Losanna si è trasferito a Hindelbank, vicino a Berna, e gareggia su strada, a cronometro e in pista per il team Tempo Sport. Durante un intervista raccolta ai Campionati Mondiali di Innsbruck del 2018 ha dichiarato:


“Voglio dire a tutti nel mondo, che i nostri giovani che stanno crescendo e studiando o formandosi, hanno bisogno della pace per farlo. Speriamo di fermare presto la guerra, per tutti i siriani. Io sono qui per dire a tutti che non c’è solo la guerra nel mio paese, c’è anche lo sport, per esempio, e noi speriamo nella pace in Siria e anche nel resto del mondo”.

Anche se Masomah e Ahmed sono arrivati ultimi in gara, se sono stati più lenti di tutti gli altri concorrenti, in fondo non è poi cosi importante. Loro stanno correndo una corsa molto più lunga e dura di una cronometro olimpica. Una corsa iniziata ben prima della rampa di partenza e che porta molto più lontano dello striscione di arrivo. Essere lì per partecipare ai Giochi Olimpici, dopo aver rischiato di non poter più salire in bicicletta, è già una vittoria, che si rinnoverà ogni volta che le loro storie riusciranno a dare speranza a chi si trova ad attraversare le loro stesse difficoltà. E questo è senz’altro un buon motivo per raccontarle.

Il coraggio di vincere le Olimpiadi


Dal 1903, quando Marie Curie ha vinto il Premio Nobel per la Medicina, solo 17 donne hanno vinto il Nobel in discipline scientifiche come Fisica, Chimica o Medicina. Gli altri 572 vincitori sono sempre stati uomini. Nel ricerca scientifica, le donne rappresentano oggi solamente circa il 30% del totale della popolazione mondiale dei ricercatori. Sono quasi delle infiltrate. È una disuguaglianza profonda, che ha le sue radici nei pregiudizi e nelle convenzioni sociali che spesso frenano molte ragazze nell’intraprendere una carriera nelle cosiddette discipline STEM (Scienza, Tecnologia, Ingegneria, Matematica), in cui le donne continuano ad essere sottorappresentate.

Anche se esistono oggi associazioni e iniziative, anche istituzionali, mirate a colmare questo gender gap, la strada da percorrere è ancora lunga. Nonostante nella scuola primaria più della metà delle bambine dimostrino interesse e propensione per le materie dell’area STEM, durante l’adolescenza e lungo il percorso che porta fino all’università la maggior parte finiscono per allontanarsene. Tra le cause il condizionamento degli adulti, che pensano che siano meno portate dei maschi per queste discipline e quindi non le incoraggiano a intraprendere queste carriere, e la mancanza di modelli a cui ispirarsi.

Questo non è stato certamente il caso di Anna Kiesenhofer. Anna è una ragazza austriaca, nata a Niederkreuzstetten, modesta frazione che conta meno di mille abitanti di Kreuzstetten, distretto di Mistelbach, regione del Niederösterreich. Un paesino disperso nella campagna a una quarantina di chilometri a nord di Vienna. Proprio nella capitale austriaca Anna ha studiato all’Università, e ha conseguito un BS in Matematica per la Scienza e Tecnologia e uno in Fisica Tecnica, entrambi con lode e borsa di studio. Nel 2011 si è spostata all’Università di Cambridge, dove ha ottenuto un MS, sempre in Matematica, sempre accompagnati da lode e borsa di studio. Da lì è andata a Barcellona, per conseguire il suo il PhD in Matematica Applicata, sempre con il massimo dei voti. Nel 2017 si è trasferita a Losanna, in Svizzera, dove lavora come ricercatrice post-dottorato alla EPFL, la Scuola Politecnica Federale, in un gruppo di lavoro che conduce ricerche sulle equazioni differenziali parziali non lineari che sorgono nella fisica matematica, e docente nei corsi di Analisi Matematica III e IV.

Oltre al tedesco, parla inglese, francese, spagnolo e un po’ di catalano. Quest’anno, il giorno di San Valentino, ha compiuto trent’anni. Sempre quest’anno, ieri per la precisione, Anna Kiesenhofer ha vinto la medaglia d’oro nella gara di ciclismo su strada alle Olimpiadi di Tokio. L’Austria non vinceva una medaglia d’oro olimpica dal 2004 e nel ciclismo dal 1896. Da ieri Anna Kiesenhofer è diventata la cittadina più illustre nella storia del piccolo villaggio di Niederkreuzstetten. A chi le ha chiesto che cosa cambierà questo nella sua vita ha risposto:

Vediamo. Non lo so. Penso che il cambiamento principale potrebbe essere in realtà in me stessa, nel mio carattere. Questo risultato mi darà molta fiducia in me stessa. Non sono ancora sicura di cosa cambierà all’esterno. Manterrò il mio lavoro, continuerò a correre come facevo prima di questa vittoria. Naturalmente, in termini di fiducia in me stessa mi ha reso un’altra persona, penso.

Anna è scattata al chilometro zero della corsa. Una mossa da perfetta outsider, quei cacciatori di gloria effimera che vanno in fuga all’inizio, e che il gruppo lascia sfogare, a cui si lascia spazio per mettersi in mostra intanto che i favoriti scaldano la gamba. E che non turbano più di tanto né il gruppo, né chi siede in ammiraglia. Tanto poi quando inizia la corsa vera il gruppo li riassorbe senza accorgersene, e della loro fuga rimangono, se va bene, due righe in cronaca. Un copione già visto mille volte. Ma a lasciar fare troppo, a sottovalutarle, a volte queste fughe apparentemente innocue si trasformano in fughe-bidone. Qualche volta uno o più fuggitivi non vengono ripresi, magari annaspano e sembrano sul punto di annegare ma riescono a rimanere fino alla fine a galla là davanti, sino a beffare il gruppo e a vincere la corsa, magari di pochi metri. Di solito però, non succede.

Anna non aveva compagne di squadra ieri. Era partita da sola. Correva da sola. Come gli indipendenti, che si presentavano una volta al Giro d’Italia senza squadra e per cui esisteva anche una classifica apposita. Altri tempi. Ma lei ci è abituata, a far da sola, ma soprattutto a fare a modo suo. A non far girare solo i pedali ma anche la testa: si prepara da sola i programmi di allenamento, sceglie l’attrezzatura, pianifica in prima persona alimentazione e tattica di gara, ha imparato a capire di chi può fidarsi e di chi no:

Ormai ho trent’anni, e ho cominciato a rendermi conto che tutte quelle persone che dicono di sapere, in realtà non sanno. Molti di loro non sanno, e soprattutto quelli che dicono di sapere, non sanno, perché quelli che sanno dicono di non sapere.

Non è cresciuta nel ciclismo, Anna. Non ha fatto tutta la trafila delle categorie giovanili, per intenderci. Pur amando lo sport sin da ragazzina, ha iniziato a gareggiare nelle corse a piedi, nel triathlon e nel duathlon a vent’anni, nel 2011. Si è innamorata definitivamente della bici nel 2014, quando un infortunio l’ha costretta a prendersi una lunga pausa dalla corsa. Dopo aver ottenuto nel 2016 la vittoria della Copa de España in Spagna, una tappa e il secondo posto in classifica nella gara a tappe Tour de l’Ardeche in Francia e il 2° posto ai Campionati Nazionali a Cronometro, arrivò per il 2017 l’ingaggio dal team professionistico femminile Lotto-Soudal Ladies, ma stava completando il suo PhD e quella nel mondo professionistico rimase un’esperienza di breve durata. Tornò a correre da dilettante nel 2019 vincendo i Campionati Nazionali Austriaci su strada e a Cronometro e piazzandosi al 5° posto ai Campionati Europei e al 20° ai Campionati Mondiali, sempre a Cronometro. Nel 2020 e 2021 si è ripetuta vincendo i Campionati Nazionali a Cronometro.

A Tokio quando è scattata l’hanno seguita quattro compagne di avventura, Anna Plichta (Polonia), Carla Oberholzer (Repubblica Sudafricana), Vera Looser (Namibia) e Omer Shapira (Israele). I chilometri e la fatica hanno sfoltito il gruppetto, e ai -40 dall’arrivo Anna si è scrollata di dosso le ultime due, Plichta e Shapira. E ha continuato da sola. Restava da fare ancora solo una cronometro di 40 km. Che poi è quello che le riesce meglio. Del resto aveva programmato di attaccare all’inizio, anche perché in mezzo al gruppo non si trova proprio a suo agio. Tutto stava procedendo secondo i piani.

Anche se sulla carta sono una dilettante, il ciclismo occupa molto spazio nella mia vita. Per l’ultimo anno e mezzo, sono stata completamente concentrata sulla giornata di oggi.

Nei suoi piani un buon risultato sarebbe stato un 25° posto. Una vittoria, è un risultato straordinario. Reshma Saujani, la fondatrice dell’associazione girlswhocode, che mira ad aumentare il numero di donne nell’informatica e colmare la differenza occupazionale di genere nella tecnologia, in un suo apprezzato TED Talk di qualche anno fa ha detto:

“Stiamo crescendo le nostre ragazze per essere perfette, e i nostri ragazzi per essere coraggiosi. Nella nostra economia e nella nostra società non educhiamo le nostre ragazze ad essere coraggiose. La mancanza di coraggio è la causa per cui le donne sono sottorappresentate nelle STEM, nelle stanze del potere, nelle riunioni, al Congresso, e più o meno ovunque. Così nel 2012, ho fondato un’associazione per insegnare alle ragazze il coding, la programmazione. E ho scoperto che mentre gli insegnavo a programmare gli stavo insegnando a essere socialmente coraggiose. La programmazione è un processo continuo di tentativi ed errori, è inserire il comando giusto nel punto giusto. A volte è solo un punto e virgola a fare la differenza tra successo e fallimento. Il codice si disfa e si rifà da capo, e richiede molti tentativi, fino a quel momento magico in cui quello che si cercava di ottenere diviene realtà. Richiede perseveranza. Richiede imperfezione”.

Forse allora anche correre in bicicletta è un po’ come programmare, è un continuo fare tentativi fino a riuscire a piazzare la mossa giusta al momento giusto, e a raggiungere il risultato voluto. O forse no. Ma sicuramente ieri Anna Kiesenhofer è stata molto, molto coraggiosa. Su questo non ci sono dubbi. E oggi, sulla home page della EPFL, la Scuola Politecnica Federale di Losanna c’è la sua figura esile in maglia biancorossa, la testa leggermente inclinata da un lato, a braccia alzate sul traguardo, e il titolo: una scienziata dell’EPFL vince la medaglia d’oro alle Olimpiadi.